O rating é basicamente a qualidade de uma empresa ou um País. É muito usada por bancos e fundos de investimentos na hora de suas aplicações.
Vou começar com exemplos bem básicos.
Vamos supor que um amigo seu lhe peça dinheiro emprestado. Você vai avaliar as condições de seu amigo, seu histórico de vida, sua capacidade de quitar a dívida e vários outros fatores. Então você vai decidir se empresta ou não, ou quanto vai emprestar. Significa que você vai dar uma nota ao seu amigo de acordo com o que você conhece dele e com base nessa nota, seu bom senso vai ditar como deve ser esse empréstimo.
Da mesma forma, existem agências que dão notas a empresas e países. Essas agências são chamadas de "agência de classificação de risco". As mais conhecidas e mais importantes são Standard & Poor's, Moody's e Fitch Ratings.
Elas dão uma opinião sobre a capacidade de um país ou uma empresa saldar seus compromissos financeiros. Elas buscam mensurar a probabilidade não pagamento de obrigações financeiras, ou seja, avaliar o calote!
Da mesma forma que você avalia seu amigo, os bancos, empresas, países e todo mundo, avaliam onde vão aplicar seus recursos de acordo com a nota dessas agências. E colocam essas avaliações em regulamento. Por exemplo, vamos supor que um fundo de pensão dos aposentados de um banco qualquer, tem em seu regulamento que o dinheiro só pode ser aplicado em países ou empresas com rating mínimo de AA+ pela agência Moody's. Então se essa agência rebaixar a nota desse país ou empresa, esse fundo de pensão vai ser obrigado a retirar o investimento, visto que o regulamento deve ser cumprido.
Da mesma forma, se as agências aumentam o rating de um país, esse país se beneficia muito, visto que abre espaço para que entrem grandes investimentos.

Então quando essas agências falam em rebaixar a nota de certos países, os investidores ficam preocupados com seu dinheiro e procuram aplicações mais seguras, ou seja, retiram seu dinheiro do mercado de ações e vão atrás de ouro, titulos públicos, renda fixa, obras de arte, etc. E como o mercado oscila de acordo com a oferta/demanda, com mais pessoas vendendo ações, os preços caem, e tem caido muito esses dias!!!